Amenazas del comercio de fauna y flora silvestres: La importancia de los datos genéticos para salvar una especie en peligro de extinción

En el sudeste asiático, el comercio de fauna y flora silvestres es desenfrenado y Vietnam desempeña un papel clave en la lucha contra el tráfico de fauna y flora silvestres.

Desde que el país abrió su mercado a China a finales de los años ochenta, una enorme cantidad de vida silvestre y sus productos ha sido transportada a través de la frontera cada año. También se han exportado especies a otros países asiáticos, Europa y los Estados Unidos. Además, en los últimos años, Viet Nam también ha apoyado el tránsito de escamas de pangolín y otros productos de la vida silvestre desde toda Asia e incluso hasta África, hasta China y otros destinos.

Además, en consonancia con la expansión de la clase media rica, el consumo de fauna y flora silvestres y sus productos ha aumentado drásticamente en Viet Nam. Como consecuencia, el país asume los tres papeles principales en el comercio internacional de vida silvestre: la exportación, el tránsito y el consumo.

Las tortugas de agua dulce y las tortugas constituyen una gran parte del comercio internacional entre Vietnam y China y el comercio interno dentro de Vietnam. Mientras tanto, debido al creciente uso de las redes sociales, el comercio de vida silvestre se está desplazando hacia plataformas en línea, facilitando así aún más el acceso a las especies amenazadas. En consecuencia, la tortuga de estanque vietnamita y la tortuga de caparazón blando de Swinhoe, por ejemplo, ya están al borde de la extinción. A pesar de los repetidos esfuerzos de estudio recientes de los biólogos conservacionistas, no se han encontrado poblaciones viables de su especie.

Uno de los enfoques eficaces para la conservación de las especies más amenazadas es hacer que se confisquen los animales liberados de nuevo en el medio silvestre, tras el tratamiento y la cuarentena necesarios, o transferirlos a programas de cría para la conservación. Sin embargo, en cualquiera de los dos casos, es necesario conocer el origen de los animales, porque la liberación de individuos en sitios a los que no están naturalmente adaptados o en localidades habitadas por poblaciones de composición genética incompatible puede tener efectos negativos tanto en el acervo genético como en la salud del ecosistema.

En el presente artículo de investigación, publicado en la revista científica de libre acceso y revisada por pares Nature Conservation, el conservacionista de tortugas y biólogo molecular Dr. Minh D. Le de la Universidad Nacional de Vietnam (Hanoi) y el Museo Americano de Historia Natural (Nueva York), en colaboración con el Zoológico de Colonia (Alemania) y el Programa de Tortugas Asiáticas — Conservación Indo-Myanmar (Hanoi), el Instituto de Ecología y Recursos Biológicos (Hanoi) y la Universidad de la Procuraduría de Hanoi (Hanoi), estudia la distribución geográfica de la diversidad genética de la tortuga Cuatro Ojos (Sacalia quadriocellata), que está en peligro de extinción. La especie, cuyo nombre común se relaciona con las cuatro manchas parecidas a ojos, ubicadas en la parte posterior de su cabeza, ha sido tradicionalmente descuidada por los esfuerzos científicos y de conservación.

Tras analizar las muestras recogidas sobre el terreno y las muestras del comercio local junto con los animales confiscados, los investigadores llegaron a la conclusión de que hay un número importante de linajes genéticamente distintos distribuidos en Viet Nam y China, y que las muestras del comercio local podrían proporcionar datos clave para resolver las pautas genéticas de la especie. Recuerdan que las tortugas de cuatro ojos son cada vez más difíciles de encontrar en el medio silvestre.

Por otra parte, el estudio pone de relieve que los animales confiscados son de origen diverso y, por lo tanto, no deben ser liberados arbitrariamente en los lugares donde han sido incautados. En cambio, los investigadores recomiendan que los programas de cautiverio establezcan exámenes genéticos periódicos para determinar el origen de las tortugas confiscadas, de modo que se elimine el riesgo de cruzar diferentes linajes. Esos exámenes genéticos son de importancia crucial para resolver los problemas actuales de la conservación de la diversidad biológica en el país y en la región.

«Al igual que otros países en desarrollo, Viet Nam no tiene todavía directrices específicas sobre la forma de liberar los animales confiscados en el medio silvestre. Este y otros estudios similares subrayan el papel del gobierno en la aplicación de leyes y reglamentos más estrictos», dijo el Dr. Minh D. Le, autor principal del estudio.

«Esta investigación subraya una vez más el enfoque de un solo plan de la UICN, que tiene por objeto desarrollar estrategias integradoras para combinar medidas in situ y ex situ con grupos de expertos, con el fin de conservar las especies», añadió el Dr. Thomas Ziegler del Zoológico de Colonia.