El cambio climático amenaza a los dragones de Komodo

El lagarto más grande del mundo, el dragón de Komodo, podría ser llevado a la extinción por el cambio climático a menos que se tomen pronto medidas significativas para intervenir.

Un nuevo estudio internacional, dirigido por la Universidad de Adelaida y la Universidad de Deakin, ha descubierto que el impacto tanto del calentamiento global como del aumento del nivel del mar amenaza con la extinción del dragón de Komodo, que ya tiene un hábitat restringido, y esto debe ser mejor incorporado en las estrategias de conservación.

«Es probable que el cambio climático provoque una fuerte disminución de la disponibilidad de hábitat para los dragones de Komodo, reduciendo severamente su abundancia en cuestión de décadas», dice la Dra. Alice Jones, autora principal de la Escuela de Ciencias Biológicas de la Universidad de Adelaida. «Nuestros modelos predicen la extinción local en tres de los cinco hábitats de las islas donde se encuentran los dragones de Komodo hoy en día.»

El dragón de Komodo, Varanus komodoensis, es la especie de lagarto más emblemática del mundo que ha existido en la Tierra durante más de un millón de años, pero se estima que sólo unos 4000 individuos sobreviven en estado salvaje. Son endémicos de cinco islas del sudeste de Indonesia: Komodo, Rinca, Nusa Kode y Gili Motang, que forman parte del Parque Nacional de Komodo, y Flores, la quinta y más grande isla que tiene tres reservas naturales.

«Las estrategias de conservación actuales no bastan para evitar el declive de las especies ante el cambio climático. Esto se debe a que el cambio climático agravará los efectos negativos de las poblaciones ya pequeñas y aisladas», dice el Dr. Jones.

«Intervenciones como el establecimiento de nuevas reservas en zonas que se prevé que mantendrán hábitats de alta calidad en el futuro, a pesar del calentamiento global, podrían funcionar para disminuir los efectos del cambio climático en los dragones de Komodo.

Este estudio, que se publica en la revista Ecology and Evolution, es el resultado de muchos años de trabajo de campo sobre la ecología y el estado de conservación de los dragones de Komodo.

«La utilización de estos datos y conocimientos en modelos de conservación ha brindado una oportunidad excepcional para comprender los efectos del cambio climático en la excepcional pero muy vulnerable biodiversidad de Indonesia», dice el coautor, Dr. Tim Jessop, de la Facultad de Ciencias de la Vida y del Medio Ambiente de la Universidad de Deakin.

Es importante señalar que el proyecto de investigación supuso una estrecha colaboración con el Parque Nacional de Komodo y la Oficina de Conservación de los Recursos Naturales de Eastern Lesser Sunda Cen¬tral.

«La gravedad y el alcance de las acciones humanas que afectan a las poblaciones de dragones de Komodo, especialmente en la isla de Flores, apenas se están haciendo realidad», dice el coautor Deni Purwandana, Coordinador del Programa de Supervivencia de Komodo.

«Tener una visión de los futuros impactos del cambio climático ofrece nuevas posibilidades de trabajar con los organismos de conservación y las comunidades locales para encontrar soluciones sobre el terreno que limiten las amenazas climáticas y de otro tipo para los dragones de Komodo y sus hábitats».

Los investigadores dicen que las decisiones informadas por el cambio climático deberían ser una parte común de la práctica de la conservación.

«Nuestros modelos de conservación muestran que los dragones de Komodo de dos grandes islas protegidas son menos vulnerables al cambio climático. Sin embargo, incluso estos hábitats insulares podrían no ofrecer una póliza de seguro adecuada para la supervivencia de la especie», dice el Profesor Asociado Damien Fordham del Instituto de Medio Ambiente de la Universidad de Adelaida.

«Los administradores de la conservación en los próximos decenios tal vez tengan que considerar la posibilidad de trasladar animales a lugares donde no se hayan encontrado dragones de Komodo durante muchos decenios. Este escenario puede ser probado fácilmente usando nuestro enfoque.

«Nuestra investigación muestra que si no se toman medidas inmediatas para mitigar el cambio climático, corremos el riesgo de comprometer a la extinción muchas especies de rango restringido como los dragones de Komodo».