Los bosques antiguos de Europa en peligro

Al igual que sus antiguas catedrales, Europa tiene un notable – pero poco comprendido – legado de bosques antiguos. Estos paisajes primitivos, dispersos en remotas laderas y valles boscosos a través de muchos países, son un «tesoro viviente», dice el científico de la Universidad de Vermont Bill Keeton.

Un nuevo estudio, realizado por científicos de 28 instituciones, entre ellas la UVM, presenta la primera evaluación completa del estado de conservación de estos bosques primarios en Europa, y muestra que muchos de ellos no están protegidos y corren el riesgo de ser destruidos.

La investigación del equipo, que ha recopilado datos y cartografiado durante cinco años, deja claro que los antiguos bosques de Europa se encuentran en un estado peligroso, y que muchos de ellos siguen siendo talados. Los investigadores llegan a la conclusión de que la conservación formal de estos bosques debería ser una prioridad máxima para que los países cumplan sus objetivos en materia de cambio climático y biodiversidad.

«Si bien muchos bosques primarios están bien protegidos, también encontramos muchas regiones en las que no lo están, en particular donde los bosques primarios siguen siendo comunes», dice Francesco Sabatini, autor principal del estudio del Centro Alemán para la Investigación Integrada de la Biodiversidad y la Universidad Martin Luther de Halle-Wittenberg. «Y donde están protegidos, en algunos casos, el nivel de protección es inadecuado para asegurar que estos bosques serán protegidos a largo plazo».

El estudio también pone de relieve que los bosques primarios que quedan están distribuidos de manera muy desigual en Europa. «Algunas regiones, en particular en Escandinavia y Finlandia, así como en Europa Oriental, todavía tienen muchos bosques primarios. Pero a menudo esos países no se dan cuenta de lo singulares que son sus bosques a escala europea y de lo importante que es protegerlos», dice el autor principal Tobias Kuemmerle, de la Universidad Humboldt de Berlín. «Al mismo tiempo, nos sorprendió ver que hay muchos tipos de bosques naturales en Europa sin que quede ningún bosque primario, particularmente en Europa occidental».

La Unión Europea ha presentado recientemente una nueva Estrategia de Biodiversidad para 2030 que pone de relieve el valor de los bosques de edad madura; los resultados de este nuevo estudio proporcionan información valiosa para la aplicación de esta estrategia, señala el equipo.

La nueva investigación se publicó el 16 de septiembre de 2020 en la revista Diversity and Distributions.

¿QUÉ PERMANECE?

Una investigación anterior de este mismo equipo había demostrado que muchos bosques primarios permanecen en Europa y se modelan donde es probable que ocurran otros. «Pero lo que no sabíamos: ¿son estos bosques primarios que quedan representativos de los 54 tipos de bosques que se encuentran en Europa? ¿Qué cantidad de cada tipo de bosque está protegida? ¿Y dónde están las oportunidades de restaurar el bosque antiguo?» dice Bill Keeton de la UVM, segundo autor del nuevo estudio, profesor de ecología forestal y silvicultura en la Escuela Rubenstein de Medio Ambiente y Recursos Naturales, y becario del Instituto de Medio Ambiente de Gund. «Esta investigación responde a estas preguntas críticas».

Los bosques primarios son bosques sin signos de uso humano en el pasado y donde los procesos ecológicos no son interrumpidos por la influencia humana. «Los bosques primarios y los de crecimiento antiguo tienen un enorme valor para la biodiversidad, para el carbono y la mitigación del clima, para la resistencia a las inundaciones y otros valores ecológicos – y son importantes como parte del legado histórico de Europa, al igual que sus antiguas ciudades y catedrales», dice Keeton. En Europa, donde el uso de la tierra durante milenios ha transformado los paisajes forestales, quedan muy pocos bosques de este tipo, que se encuentran principalmente en zonas remotas y relativamente improductivas.

El nuevo estudio encontró un «sesgo sustancial», escriben los científicos, en la forma en que estos bosques primarios que quedan están distribuidos en los distintos tipos de bosques. De los 54 tipos de bosque que evaluaron, encontraron que seis no tenían ningún tipo de bosque antiguo restante. Y en dos tercios de los tipos de bosque, encontraron que menos del uno por ciento era de crecimiento antiguo. Y sólo diez tipos de bosque tenían más de la mitad de su crecimiento antiguo estrictamente protegido.

En otras palabras, aunque escasos e irremplazables, muchos de estos bosques primarios no están protegidos legalmente y siguen siendo talados en Europa. Sin embargo, con una rápida acción, se pueden establecer estrictas protecciones de conservación en los que quedan, dice el equipo — además: los bosques de antiguo crecimiento, y sus muchos valores, pueden ser restaurados.